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La crisis de la presa de Oroville podría ocurrir en otra parte

La presa dañada de California está en el centro de atención ahora, pero no es solo entre las instalaciones que necesitan actualizaciones si se deben evitar más problemas.

¿Cuántas represas estadounidenses están en riesgo de una crisis como la que se está desarrollando actualmente en California, mientras los funcionarios trabajan para evitar el desastre en la comprometida presa de Oroville? La respuesta corta es, que no sabemos realmente, pero probablemente muchos.

Hasta este mes, el vertedero de emergencia de Oroville nunca había sido utilizado en sus casi 50 años de historia. Después de semanas de lluvia y una brecha en el vertedero principal de la presa, los funcionarios se dirigieron al auxiliar para ayudar a prevenir un desbordamiento del lago de la presa. La erosión de la ladera resultante amenazó con graves inundaciones y provocó la evacuación de unas 188.000 personas.

Los grupos ambientalistas predijeron la crisis en 2005 cuando pidieron que el aliviadero de emergencia fuera reforzado con concreto, pero los funcionarios del estado rechazaron esa solicitud como innecesaria. Aunque el costo no fue citado públicamente como un factor, los críticos pueden razonablemente afirmar que era una consideración.

Oroville es una de las más de 90.000 presas en todo el país, muchas de las cuales están envejeciendo y con pocos fondos, lo que llevó a la Sociedad Americana de Ingenieros Civiles (ASCE) a dar a las presas de la nación un grado “D” en su último informe de infraestructura. En Minnesota, por ejemplo, las reparaciones a la presa de Byllesby de 107 años se han aplazado por falta de fondos.

Byllesby es una de las más de 15.000 presas clasificadas federalmente como “potencial de alto riesgo”, que no dice nada sobre la condición real de una presa, pero indica que un fallo daría como resultado “probable pérdida de vidas”. Las concentraciones más altas de esas represas, según el informe de la infraestructura-y hay por lo menos una docena de docenas en cada estado.

El número de presas potenciales de alto riesgo está aumentando porque muchas de ellas se construyeron en zonas rurales donde los riesgos para los residentes cercanos no tenían que ser considerados en ese momento. Pero a medida que aumenta la población, muchas represas están sujetas a lo que se conoce como “fluencia peligrosa”.

“La expansión de la población rural y urbana ha creado nuevos desarrollos aguas abajo de muchas presas existentes”, escribe Rowland en un informe sobre las presas de los Estados Unidos lanzado el otoño pasado, “poniendo más personas en riesgo si una presa falla”.

Los Estados Unidos tienen un Inventario Nacional de Presas, pero eso no registra miles de represas más pequeñas que podrían causar daño, dice Rowland, y no le dice la condición de una presa. Alrededor del 64 por ciento de ellos son de propiedad privada, y otro 20 por ciento son operados a nivel local o estatal, como Oroville.

“Hay mucha propiedad diferente y no realmente una base de datos de informes completa”, dice Rowland, y añadió que no hay una identificación sistemática de qué presas necesitan mejoras o deben eliminarse por completo. Estos últimos son cada vez más apuntados por activistas que dicen que tales “presas mortales” que ya no proporcionan funciones útiles deben ser derribadas, para reducir el riesgo y restaurar el hábitat para la vida silvestre.

Sin embargo, los estados han intensificado sus esfuerzos de inspección en los últimos años, de acuerdo con la Asociación de Funcionarios de Seguridad de Presas del Estado (ASDSO). La presa promedio tiene más de 50 años, y más de 4.000 de ellos han sido considerados “deficientes”, o necesitan reparaciones.

“En el mejor de los casos, aplazar las reparaciones costará probablemente al propietario de la represa cinco a diez veces más, quince años más adelante”, dice la organización en una hoja informativa. En el peor de los casos, mata a la gente. Once personas murieron cuando la represa de Teton de Idaho falló en 1976. Eso y otros fallos catastróficos y mortales en los años 70 condujeron a la creación del Programa Nacional de Seguridad en las Presas, que impulsó un aumento en las inspecciones y planes de emergencia.

Teton fue un “acontecimiento importante” que llevó a un replanteamiento de la seguridad de la presa, dice John France, un experto de la ACSE. Ahora cada estado excepto Alabama tiene un programa de seguridad para manejar inspecciones, entrenamiento y otras precauciones. Francia dice que la industria también ha hecho un mejor trabajo en factoring “cuestiones cotidianas”, como la erosión en riesgo de seguridad, junto con eventos más raros como inundaciones y terremotos.

“En general, la seguridad de las presas en el país ha mejorado en los últimos 30 años”, dice Francia, “pero tenemos mucho más trabajo por hacer”.

Francia señala que los diseñadores de las presas más antiguas no sabían tanto como lo hacemos ahora acerca de las presas y cómo se realizan cuando están estresadas, lo que puede conducir a deficiencias de diseño. Esto, junto con el riesgo de fluencia y desgaste general, significa que el número de presas susceptibles de falla se ha cuadruplicado en los últimos 15 años, de acuerdo con funcionarios de seguridad del estado.

Pero la modernización de las represas cuesta dinero y la financiación no ha sido suficiente. Algunas represas han visto reparaciones críticas en los últimos años: Wolf Creek de Kentucky y Folsom de California son ejemplos recientes. Sin embargo, “para cada barrera de alto riesgo que se haya reparado”, dice ASDSO, “casi dos presas más han sido declaradas deficientes”.

Rowland, del Center for American Progress, aboga por un fondo federal para ayudar a subsidiar mejoras y reparaciones en sitios como Oroville, el tipo de proyectos que no necesariamente atraen a los inversionistas en los que se basa el plan de infraestructura del presidente Donald Trump. Ciertamente, abordar todos los posibles puntos de falla en el actual sistema de presas de los Estados Unidos requerirá una simulación para reinvertir: el ASDSO sitúa la cifra en “más de 60.000 millones de dólares”.

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